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Scoperto un pianeta simile a Saturno grazie alla rete di radiotelescopi VLBA

Pubblicato su INFORMAZIONE 24 in: HI-TECH

Il pianeta TVLM 513b si nascondeva in bella vista, ad appena 35 anni luce di distanza da noi. E non era nemmeno tanto piccolo – anzi, ha un volume paragonabile a quello del "nostro" Saturno. Orbita intorno a una stella piuttosto fredda e poco luminosa da chissà quanto tempo, ma noi non siamo mai stati capaci di vederlo perché non avevamo la tecnologia giusta. Da qualche anno quella tecnologia è arrivata, e sta permettendo di scoprire numerose cose nuove sull'Universo.

La tecnologia si chiama VLBA, oppure Very Long Baseline Array, ed era stata teorizzata già un centinaio di anni fa. In estrema sintesi, si tratta di una rete di radiotelescopi delle dimensioni di un continente: gli astronomi usano le onde radio per rilevare eventuali "oscillazioni" anomale nella stella causate dall'attrazione gravitazionale tra la stella stessa e il pianeta quando quest'ultimo si mette "davanti" alla stella (più precisamente: tra la stella e la Terra). È la prima volta che questa tecnica ha avuto successo nell'individuare un pianeta prima sconosciuto, ma non un corpo celeste in assoluto: nel 2015 è stata misurata direttamente la distanza di una regione di formazione stellare, la G007 .47+00.05, a 66.000 anni luce; mentre nel 2018 è stata annunciata la scoperta del quasar PSO J352.4034-15.3373 (13 miliardi di anni luce).

Lo studio della stella, che è una nana ultrafredda con una massa di appena 1/10 di quella del nostro Sole, è durato 18 mesi – anzi, a ben vedere si tratta solo della seconda e ultima fase (ce n'erano stati più o meno altrettanti tra marzo 2010 e agosto 2011). Il pianeta appena scoperto ha un'orbita che ci va estremamente vicino – più di quanto fa Mercurio con il Sole. È raro che un pianeta di dimensioni così grandi orbiti così vicino a stelle molto piccole: l'aspettativa era di trovare un pianeta ancora più grande, come Giove, ma in un'orbita molto più larga.


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